El plan de SpaceX de conquistar marte pivotea: ¿la luna?

Hace poco menos de un año desde que Elon Musk anunció sus planes para llevar seres humanos a Marte. Lo hizo durante una charla en Guadalajara, México. En el escenario del Congreso Astronáutico Internacional, el multimillonario invocó la tradición de «Hitchhikers Guide to the Galaxy» y «Battlestar Galactica» mientras describía un enorme barco de pasajeros cargado de lo esencial, como un cine y un restaurante. SpaceX esperaba lanzar estos cruceros espaciales al planeta rojo a inicios del 2030.

Pivoteo: La visión original de Musk ya no cabe en su universo. Hace unos días, Musk respondió preguntas durante una conversación en la Conferencia de I+D de la Estación Espacial Internacional en Washington, DC. Entre las bromas sobre la excavación de túneles, una evaluación de la amenaza de inteligencia artificial básica y un intento enérgico de desarrollar el potencial para la guerra interplanetaria, reveló con franqueza una serie de obstáculos para SpaceX y su plan para construir una ciudad en Marte. SpaceX está reiniciando su plan de colonización, y puede pivotar para centrarse en una base lunar que ayudaría a ese esfuerzo —reveló—.

La compañía de vuelos espaciales con sede en Hawthorne, California, ha pasado años promocionando su tecnología de aterrizaje con propulsor para la próxima versión de su nave espacial «Dragon». SpaceX esperaba equipar al Dragon V2, clasificado para tripulación y carga, con cuatro pequeños motores SuperDraco y patas de aterrizaje desplegables para permitir un aterrizaje de superficie guiado en la superficie de la Tierra y luego, quizás, en Marte. SpaceX tenía suficiente confianza en el diseño para proponer una variante del vehículo, Musk afirmó que «sería capaz de aterrizar en cualquier parte del sistema solar».

El lanzamiento para esas misiones del Dragón Rojo a Marte incluía una colaboración con la NASA para reunir datos de aterrizaje, probar las comunicaciones y planificar la contaminación potencial de microbios terrestres. La agencia espacial, por supuesto, tiene sus propias ambiciones de en Marte y espera enviar astronautas al planeta rojo a bordo de la nave espacial Orión para el año 2040. Musk luego compararía los lanzamientos del Dragón Rojo con un «tren que sale de la estación», entregando carga y ciencia a Marte como preparación para una misión humana posterior. Se trata de enviar primero todo lo necesario para colonizar el planeta rojo.

SpaceX se replantea el plan de consquistar marte

Musk explicó que «Red Dragon» ya no estaba en línea con la visión en evolución que SpaceX tiene para llegar a Marte. Específicamente, la parte en la que tienes que aterrizar en Marte. La compañía está haciendo una pausa en el desarrollo de su tecnología de aterrizaje con propulsor en la nave espacial Dragon V2. Musk argumentó que mientras hacen funcionar la tecnología, SpaceX se dedicaría a cumplir con los estándares de seguridad de la NASA para el aterrizaje de un equipo humano en el terreno. «No parece ser la forma correcta de aplicar los recursos en este momento», dijo Musk. «Estoy bastante seguro de que no es el camino correcto, y que hay un enfoque mucho mejor». Más tarde twitteó que SpaceX aún aterrizaría con propulsores en Marte, pero con una nave espacial más grande.

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SpaceX ha tenido un año ocupado trabajando en su creciente arsenal de cohetes reutilizables, al mismo tiempo que ha realizado más lanzamientos este año que ningún otro desde su fundación. La compañía también logró volar tanto su cohete Falcon 9 como la cápsula de carga Dragon. En la ráfaga de alabanzas que rodea el aterrizaje de sus cohetes y su visión sobre Marte, el hecho que SpaceX todavía no ha intentado o completado una misión espacial profunda —de cualquier tipo—, pesa en el futuro de la compañía. Dragón Rojo habría sido el primer dedo del pie de SpaceX en el fondo de la piscina.

Su viaje habría comenzado en la cima del cohete Falcon Heavy, el famoso vehículo de lanzamiento que Musk afirma tener más del doble de la capacidad de carga de un solo cohete Falcon 9, capaz de entregar fácilmente 100.000 libras en la órbita terrestre baja. En la conferencia de R&D de la ISS, Musk invitó a la audiencia a ver vía livestream el lanzamiento del vehículo, proyectado para este otoño, desde el Centro Espacial Kennedy. Pero él siguió con una advertencia incómoda: «Hay una buena posibilidad de que ese vehículo no llegue a la órbita».

Esa incertidumbre no es un buen augurio para las ambiciones originales de Musk sobre Marte. Elon argumentó que el Falcon Heavy era imposible de probar en tierra debido a la complejidad de la máquina. Y dijo que el desarrollo era mucho más difícil de lo esperado por SpaceX, admitiendo que la compañía había sido ingenua en sus proyecciones originales. A pesar del disparo simultáneo de 27 motores orbitales, el lanzamiento de un Falcon Heavy incluye cambios en la aerodinámica, vibraciones elevadas y un empuje enorme que lleva los niveles de calificación del hardware de vuelo hasta el límite. Musk admitió que un daño limitado a la ex Apollo 11 Pad 39A sería una «victoria» en las consecuencias del vuelo de prueba del Falcon Heavy. Junto con Musk, la audiencia rió nerviosamente.

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Según el discurso de Musk, SpaceX está planeando reducir su nave espacial Mars-bound a un tamaño adecuado para una gama más amplia de misiones que ayudarían a pagar sus costos de desarrollo. Una reducción de tamaño sin duda tendría un gran impacto económico en la fabricación, pero el ahorro se podría aumentar mediante la concentración de todos los esfuerzos en un único vehículo reutilizable que podría servir a la vez en la órbita baja y en el espacio profundo.

Musk también comentó que la construcción de una base en la luna es esencial para atraer a un público emocionado por descubrir el espacio.

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